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娜斯塔爾吉艾比琳絲,鄉愁的迷宮。

另類的數據解讀。史帝文‧李維特&史帝芬‧杜伯納《超爆蘋果橘子經濟學》

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雖然未讀過前作《蘋果橘子經濟學》,但我相信貫通兩本書的,一定是這麼一句話:「人們會對誘因有所反應。」事實上作者也在前言講明了,這句話算是該書的一貫主題。

提出理論、實驗、統計、分析、修正──許多稱得上「科學」的學問都會採用類似的步驟(儘管順序可能不同),本書也不例外,雖名為「經濟學」但其實是以科學方法對社會諸多現象做出檢正、支持或反駁,進而找出最有效率、獲益最高的做法,以達成某項社會任務。

在娼妓的職場裡,如何快速又安全地獲取大把收入?除了思想教育,我們要怎麼防範恐怖分子?人的本質是冷漠,抑或是利他?安全座椅真的比安全帶安全?人類目前對全球暖化因應的措施有效嗎?裡頭許多議題,泰半因道德尺度不方便公開討論,又或者悖離社會常識──簡而言之便是「政治不正確」──因此英文書名用上了Freakonomics這個自創詞(freak即怪胎之意)。雖名為「怪胎經濟學」,但若將道德、常識等標準撇在一旁,本書的分析不僅有趣且非常有用。

前言明示:「與其把這類事當『經濟學』來思考,不如把它們視為『經濟方法』的例示……」然而,大部份的經濟學家並不研究這些問題。事實上,這類主題是否是真正的「經濟學」並不重要,但研究它們的目的與研究經濟學是一樣的:以最經濟的步驟,增進全人類福祉。

本書沒有複雜的理論與公式,只有作為輔助的一些統計數字,但讀者或可略過它們,只看結論就好。我們常「數字」會話,但它究竟如何話?傳達的是怎樣的、是否真實的訊息?都是專家在幫我們解讀。而有些專家可能是訓練有素的狗,甚至是「專門騙人家」,用一種制式化、甚至錯誤的角度去解讀數據。

於是,本書也遍佈著懷疑主義,開始對前人的生質疑。當讀者們看到這些相違背的結論,切記:不是數字本身出錯了,錯的是解釋的角度。甚至到最後,我們也無須盡信本書的容,但懷疑主義並非全然否定一切,重點是該如何用更嚴謹的態度看待這些數據。

其中第五章針對全球暖化因應對策的論述,最讓我印象深刻,也是本書最新最夯的議題。目前我們被呼籲防止全球高度暖化的做法,是最有效益的嗎?抑或是雖有幫助,但巨觀來卻只是「聊勝於無」的徒勞無功?本書不僅是出問題、引人議論而已,還提示了另一項解決辦法:地球工程。他認為「地球工程」比要求大家減少使用那些致使暖化的能源,要來得有用多了,畢竟回到那句話:「人是對誘因生反應的動物。」沒有誘因要改變集體行為,可是難上加難。

本書撇開近年的全球金融風暴不談,而專注在個體行為的分析上,因為它們模型簡單、容易預測。這種針對個體的解讀,的確提供讀者一種另類的思考模式,讀完後可以試著思考週遭同樣有數據的事物(例如職業運動),或許會發現,這世界並非我們一直以為的那樣。



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